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加密货币的繁荣造就了有史以来最大的投机泡沫。在全球范围内,多达80%的加密货币是由比特大陆公司销售的芯片挖取的。对此,矿业巨头比特大陆联席CEO吴忌寒表示,“我们感到很幸运。”两年前,比特大陆这个公司还不为人知。到了2017年,这家公司年收入高达35亿美元。

众所周知,加密货币网络是以大量的数字运算和超高耗电的挖矿技术为支撑的。若想在这场游戏里游刃有余,你必须拥有比特大陆的芯片。但是,由于这是在中国,任何时候都可能出现翻天覆地的变化。例如去年,中国政府全面打击加密货币交易并禁止了ICO。今年,政府发出的信号表明,它有可能会严格限制挖矿活动。

因此,尽管比特大陆的成功远超预期,吴忌寒已经在计划公司的下一步行动:人工智能。这位年仅32岁、沉默寡言的CEO表示,“作为一家中国公司,我们必须做好准备。”

天然优势

在彭博商业周刊在比特大陆总部的一系列访谈中,吴忌寒及其他高管指出,“AI芯片与其私人控股的、极其隐秘的公司有着天然的联系。人工智能(AI)需要大量的计算,这就像比特币挖矿一样,其最佳方式是通过专用集成电路(ASIC)的定制芯片完成。”

凭借此类芯片的优势,比特大陆已悄然成为一股全球性的力量。据伯恩斯坦研究公司2月份的一份报告,比特大陆年利润超过30亿美元,与其竞争对手英伟达(Nvidia)不相上下。该报告还表明,比特大陆可能是提供最先进制造工艺的台湾芯片巨头(台湾积体电路制造公司)的5大客户之一,该公司的客户还包括苹果公司和高通技术公司。吴忌寒拒绝评论比特大陆的利润,但可以肯定的是,关于公司利润,事情并不像伯恩斯坦研究公司估计的那样美好。

去年10月份,比特大陆开始销售其Sophon BM1680的早期原型。作为售价600美元的电脑加速卡的一部分,这款ASIC芯片可专门用于加速机器学习。尽管其表现不如英伟达和AMD的高端显卡那样全面,但该芯片在某些深度学习方面的功能更加强大,而且价格更便宜。吴忌寒说,“我们只是想做一些他们无法做好的事情。”根据吴忌寒的估计,未来5年内,比特大陆40%的收入将来自于AI芯片。

比特大陆的大型AI芯片以广受欢迎的中国科幻小说《三体》中的微型超级计算机“智子(Sophon)”命名,它比谷歌的领先设计产品TensorProcessing Unit落后5个月。但是,尽管谷歌在人工智能领域占尽优势,但其芯片只能提供给谷歌云服务客户,而该服务在中国是被禁用的。这让吴忌寒在国内占据了极其有利的地位。

巨头崛起

参考比特大陆最近的历史,可以说,在全球的AI领域,它可能不会长期处于较为弱势的地位。2011年,吴忌寒,这个喜欢白色T恤、浅色牛仔裤和胶底运动鞋的电子游戏极客,来到北京做投资分析师,然后陷入了加密货币世界。他很快沉迷其中,贪婪地吸收着加密学和货币历史知识。他将著名的比特币白皮书翻译成中文,使其成为在线加密货币论坛的范本。

2013年,吴忌寒在当地一家餐馆会见了企业家詹克团。詹克团是通过培训成为芯片设计师的,在几年前就投身于初创企业,专注于电视机顶盒。他们花了两个小时讨论比特币的来龙去脉,吴忌寒建议创立一家芯片公司。当时一直在创业中挣扎的詹克团专心地听取建议。

第二天早上,詹克团花了两个小时在维基百科上学习了加密货币的知识,然后打电话给吴忌寒,说他已经做好决定。而吴忌寒给詹克团的唯一要求,就是要在最短时间内开发出可以高效运行比特币加密算法的ASIC芯片。凭借着吴忌寒的敏锐眼光,再加上詹克团在IC设计上的助力,仅仅用了半年时间,团队就自主研发出55nm比特币挖矿芯片BM1380,以及基于BM1380芯片第一代蚂蚁矿机。

吴忌寒说,当时看似合理的比特币业务有两种:创立挖矿芯片公司是其中一种;另一种是开加密货币交易所,但是这种模式伴随更高的法律风险。“因此,唯一能做的就是比特币挖矿,因为它100%是合法的。”

早期,当比特币和其它加密货币还是那些数学怪才和死宅自由主义者的专属游戏时,比特币爱好者可以在笔记本电脑上运行软件进行挖矿。但是,随着挖矿利润的增长,为了能够破解运算难题,抢在别人之前获取加密货币,矿工被迫升级挖矿装备。当传统的CPU被高端图形芯片或GPU替代时,疯狂的技术军备竞赛就此拉开了序幕。

到了2013年底,特别是当比特币价格飙升之后,矿工开始试用ASIC矿机。比特大陆也开发了此类产品。这种芯片的硅体中拥有必要的算法编码,比GPU要节省电力。

如今,比特大陆的蚂蚁矿机的售价达到数百到数千美元。要组装出一台传统个人电脑,我们需要各部分的零件;要制造出一台矿机,则只需要成百上千的、一模一样的高性能芯片。购买矿机的客户通常是在电力廉价地区的大规模采矿运营商。由于廉价的煤电供应,中国农村地区是目前最受欢迎的挖矿选址。

争论不休

加密货币的纯粹主义者将比特币视为颠覆集中式权力的方式。因此,比特大陆的成功受到他们的猛烈抨击。投票权力是建立在个人控制的交易比重的基础之上的,所以,关于比特币未来的决定本身应该是民主的。但是,这也意味着,当比特大陆开始认为比特币应该被调整,以便更便捷的被用来买卖商品时,比特大陆拥有极大的影响力。在加密货币的世界里,任何分歧都可能引发意想不到的后果。

在2016年的一次网络交流中,平日里十分内敛的吴忌寒在推特上对一名批评者发表了言论,“FxxK your mother”。最终,比特币被分成两种货币:比特币(BTC)和由比特大陆支持的比特现金(BCH)。比特现金的特点是中心化更显著、交易费用更低。

关于这个纠纷,吴忌寒表示,“这是一个古老的故事。加密货币世界正在变得更加多元化。”考虑到这一点,比特大陆正在销售为十几种不同的加密货币定制的采矿设备,并且计划增加可挖取更多币种的矿机。

无可避免的争论随之而来。今年4月份,比特大陆发布了售价为800美元的以太坊矿机。以太坊原本是一种被认为可以对抗ASIC矿机的加密货币。在此之前,比特大陆等大型矿工是难以主导以太坊的。这个消息引发了一场狂潮,使得图形芯片制造商们的股价纷纷下跌。这也引发了以太坊开发人员关于以太坊是否应该再次被“分叉”的激烈讨论——分叉成新版本是对抗比特大陆矿机的一种方式。

后来,以太坊开发人员似乎就比特大陆进入其市场达成了和解。对于批评比特大陆公司权力的声音,吴忌寒不置可否。他指出,“这是不可避免的趋势,如果不是比特大陆,其它芯片制造商也将进入该市场,它可能是英特尔、英伟达,也可能是AMD。”

华丽转身

目前,比特大陆正继续发起攻势:在美国建立新矿场,并将重点放在中国的芯片开发上。通过人工智能,比特大陆的目标是创建一个与比特币截然不同的行业,以此获得政府的全力支持。去年7月,中央政府宣布,计划通过对研究和支持AI的相关企业进行投资,并于2030年将中国转变成世界领先的人工智能强国。

如果这种支持得以实现,比特大陆将完成华丽转身——现在的各种不确定处境,以及对监管打击的担忧,都将成为遥远的记忆。

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